The Afronauts | Cristina de Middel

The Afronauts

Cristina de Middel

Edición de la autora, 2012

The Afronauts es el fotolibro perfecto. Con pocos medios y mucho ingenio Cristina de Middel logró publicar, en una edición de autor, un libro extraordinario que además contó con el apoyo de Laia Abril y Ramón Pez.

Se trata de una historia que gira en torno al programa espacial de Zambia en los primeros años de la década de los sesenta, recién lograda la independencia de ese país.

El objetivo del programa era mandar a Marte una nave tripulada por una astronauta de 17 años, dos gatos y un misionero, superando a los Estados Unidos y a la extinta Unión Soviética en la conquista del espacio. Edward Makuka Nkoloso, profesor de secundaria y, aparentemente, único miembro de la Academia Nacional de la Ciencia, Investigación Espacial y Filosofía, fue el cerebro del programa y creador de un sistema de lanzamiento para naves espaciales basado en el efecto de una “catapulta”.

A unos once kilómetros de la ciudad de Lusaka se creó un improvisado centro de entrenamiento donde se hicieron experimentos de gravedad. El programa requería tan solo de siete millones de libras para su financiamiento, que fueron solicitadas a la UNESCO, pero ésta nunca dio curso a la petición y firmó, por tanto, el acta de defunción del programa.

Cristina recrea este hecho con fotografías que toma en lugares tan distantes como Alicante, el Mar Muerto e incluso The Death Valley en los Estados Unidos. A partir de hacer un casting con africanos y de unos trajes que diseña con telas compradas en Londres, confeccionados por su abuela, recrea los astronautas. Una bola de farola sirve de improvisado casco. La imaginación de Cristina hace el resto.

Como suele suceder en estos casos, el proyecto inicialmente careció del apoyo requerido, circunstancia que llevó a la autora a presentarlo en cuanto concurso pudo, consiguiendo una beca en Nueva York y ayuda –anímica- de muchas personas.

Finalmente, la sala Kursala de la Universidad de Cádiz le dio su apoyo a finales de 2011, con una exposición y un presupuesto mínimo para la elaboración de un catálogo.

El libro resultante “mitad cuaderno de campo, mitad investigación”, según me dice Cristina, es un relato entre la realidad y la ficción. Al trabajo de conceptualización y fotografía de la autora, se sumó la estupenda edición fotográfica de Laia y el diseño extraordinario y totalmente ad hoc de Ramón Pez, diseñador de la revista Colors de Benetton. Todos los detalles fueron cuidados. La tipografía del lomo del libro se obtuvo a partir de la que se usó en los sellos postales de los años sesenta en Zambia. La costura interior se eligió después de analizar varias propuestas y su color (verde) se decidió con base en el color que aparece en la primera imagen del libro.

La impresión se hizo en Italia ajustándose al presupuesto. El papel en el que se reproducen los dibujos alusivos al programa espacial, es un papel alimentario con el que se envuelven los quesos en las charcuterías italianas, y la goma que se utilizó fue comprada en una tienda para mayoristas en la localidad de Tresa.

Cristina cuenta que quería que el “libro fuera serio y sobrio, para compensar la locura del tema”. Así tal cual le salió.

Actualmente The Afronauts está casi agotado, a pesar de las predicciones originales de la autora, quien siempre pensó que se quedaría con la mayor parte de la edición. El “descubrimiento” del libro en Arlés, su aparición en el tercer número de The Photobook Review y el hecho de que haya sido seleccionado en Paris Photo como candidato al mejor libro publicado en 2012, hacen prever que se convertirá en una de las publicaciones más destacadas de este año.

En la librería Kowasa de Barcelona aún pueden conseguir ejemplares (www.kowasa.com) y no dejen de ver el video de esta obra (http://vimeo.com/43859875), se los recomiendo ampliamente.

Ramón Reverté

The Afronauts

Cristina de Middel

(Privately printed, 2012)

The Afronauts is the perfect photobook. With modest means, a great deal of ingenuity, and some help from Laia Abril and Ramón Pez, Christina de Middel has succeeded in creating—and privately publishing—an extraordinary book.

It is the story of the space program of Zambia in the 1960s, when the country had just recently gained its independence.

The objective of the program was to send a spaceship to Mars, with a crew made up of a 17-year-old astronaut, two cats, and a missionary, beating out the United States and the former Soviet Union in the conquest of space. Edward Makuka Nkoloso, a high school teacher and apparently the only member of the National Academy of Science, Space Exploration, and Philosophy, was the brains behind the program and the inventor of a system of launching spaceships through the “catapult” effect.

Eleven or so kilometers from the city of Lusaka an improvised training center was created, where experiments with gravity were performed. The program required financing of only seven million pounds sterling, but the UNESCO never responded to the application for funding submitted to it, thereby signing the death warrant of the project.

Cristina has recreated these events through photographs taken as far afield as Alicante in Spain, the Dead Sea, and even Death Valley in the United States. Some Africans were auditioned to represent the astronauts, in costumes created out of fabrics bought in London and stitched together by the author’s grandmother. A spherical streetlamp cover serves as a makeshift helmet. Cristina’s imagination does the rest.

As often happens is such cases, the project lacked backing at first. The author applied for every grant she could, eventually obtaining one in New York, along with the moral support of many people.

Finally, the Kursala at the Universidad de Cádiz offered to lend a hand at the end of 2011, providing space for an exhibition and a minimal budget for the publication of a catalogue.

The book that resulted, “half field log, half research project,” as Cristina explained to me, is an account on the borderline between reality and fiction. The author’s concept and photographs are complemented by the marvelous editing of Laia and the extraordinary and totally ad hoc design of Ramón Pez, the designer of Benetton’s COLORS magazine. Attention has been lavished on every last detail. The lettering on the spine is based on the typography used on Zambian postage stamps in the 1960s. The interior sewing was chosen from amongst several proposals, the green color matching that of the first image in the book.

The book was printed in Italy within the limits of the budget. The paper on which the drawings of the space program are printed is used by Italian grocers to wrap up cheese, while the glue was bought at a wholesale outlet in Tresa.

Cristina says she wanted the book to be “serious and sober, to make up for the craziness of the subject.” And that it is.

The Afronauts is almost sold out, in spite of the author’s original predictions that she would end up stuck with the greater part of the print run. Following the “discovery” of the book at Arles, it appearance in the third issue of The Photobook Review, and the fact that it was chosen at Paris Photo as a candidate for the best book published in 2012, The Afronauts is well on its way to becoming one of the year’s outstanding publications.

Copies can still be obtained in the Kowasa bookstore in Barcelona (www.kowasa.com). Also, don’t miss this video about the book (http://vimeo.com/43859875). I highly recommend both of them.

Ramón Reverté 

The Afronauts | Cristina de Middel

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One Response to “The Afronauts | Cristina de Middel”

  1. Super site, a big thank you for your effort!! Keep it up!

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